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Une découverte époustouflante de fossiles capture le moment où les dinosaures ont été anéantis

Une découverte époustouflante de fossiles capture le moment où les dinosaures ont été anéantis

Dans une découverte étonnante, des paléontologues ont découvert des fossiles qui témoignent de l'incroyable dévastation dans les heures et les jours qui ont suivi la frappe de la Terre par l'impacteur qui a créé le cratère Chicxulub au large de la péninsule du Yucatan au Mexique, soupçonné d'avoir causé l'extinction de masse 66 millions d'années. il y a, cela a mis fin aux dinosaures.

La fin du Crétacé capturé dans la nature morte

Une équipe de paléontologues de l'Université du Kansas (KU) a trouvé des fossiles dans le Dakota du Nord qui fournissent un instantané des moments qui ont immédiatement suivi l'événement d'impact le plus cataclysmique que la vie sur Terre ait jamais eu à subir; l'événement d'impact qui a produit le cratère de Chicxulub il y a environ 66 millions d'années, soupçonné d'avoir mis un terme brutal et violent au règne des dinosaures.

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Sur un site connu sous le nom de Tanis, dans la formation de Hell Creek dans le Dakota du Nord, l'équipe de la KU a déterré les fossiles d'animaux et de poissons pris au dépourvu et au dépourvu par l'événement d'impact et qui ont ensuite été immédiatement et «délicieusement» préservés dans un dépôt de sédiments laissés par les inondations mondiales qui ont commencé quelques minutes après l'impact.

«La sédimentation s'est produite si rapidement que tout est préservé en trois dimensions - ils ne sont pas écrasés», a déclaré David Burnham, préparateur de la paléontologie des vertébrés au KU's Biodiversity Institute. «C’est comme une avalanche qui s’effondre presque comme un liquide, puis prend comme du béton. Ils ont été tués assez soudainement à cause de la violence de cette eau. Nous avons un poisson qui a heurté un arbre et qui a été brisé en deux.

L'impacteur de Chicxulub, le cratère de Chicxulub et l'hypothèse d'Alvarez

Depuis que leurs fossiles ont été découverts pour la première fois au 19ème siècle, les dinosaures ont fait l'objet d'une fascination sans fin de la part des scientifiques et du grand public. L’imagination tourne à l’échelle, à la diversité de ces mégafaunes et surtout à leur disparition soudaine et complète des fossiles à la fin de l’ère crétacée, à propos de Il y a 66 millions d'années.

Depuis plus d'un siècle, l'extinction d'animaux comme le Tyranosaurus rex est resté l'un des grands mystères de la science jusqu'à ce qu'en 1980, le scientifique lauréat du prix Nobel Luis Alvarez, son fils, Walter Alvarez, géologue à l'UC Berkeley, et les chimistes Frank Asaro et Helen Vaughn Michel annoncent [PDF] la découverte d'une couche concentrée de iridium dans les archives géologiques juste à la frontière entre la période du Crétacé et la période du Paléogène, souvent appelée limite KT.

Presque 100 fois la concentration que l’on s’attendrait à trouver sur Terre - l’iridium est un élément très rare sur Terre - et trouvée sur des sites du monde entier, la couche d’iridium trouvée par l’équipe d’Alverez ne peut s’expliquer que par une chose. Un impacteur massif, un astéroïde ou une comète, frappant la Terre Il y a 66 millions d'années et emballé avec suffisamment d'iridium pour l'étaler en une couche épaisse partout dans le monde.

"Nous avons compris que de mauvaises choses se sont produites ... mais personne n’a trouvé ce genre de preuve fumante." - David Burnham, U. of Kansas

Un tel impacteur aurait dû être n'importe où 6,5 à 50,25 miles de diamètre selon une étude récente, et quelque chose d'aussi important aurait causé une dévastation si généralisée que des espèces entières d'animaux, y compris les dinosaures, auraient été chassées presque du jour au lendemain. On pense que le Chicxulub Impactor a publié 100 millions de mégatonnes d'énergie, ou juste un peu plus que 7 milliards de bombes d'Hiroshima. La seule chose qui manquait à l'hypothèse d'Alvarez, comme on l'a appelée, était un cratère de l'impact, et il est donc resté controversé; même après la découverte du cratère Chicxulub au large de la péninsule du Yucatan en 1994.

Maintenant, avec ces nouvelles découvertes de l'équipe KU fournissant des preuves photographiques aussi proches que celles que nous trouverons dans les archives géologiques, nous pouvons maintenant voir l'hypothèse d'Alvarez se dérouler au fur et à mesure qu'elle se produisait.

«Nous avons compris que de mauvaises choses se sont produites juste après l’impact, mais personne n’a trouvé ce genre de preuve fumante», a déclaré Burnham. «Les gens ont dit:« Nous comprenons que cette explosion a tué les dinosaures, mais pourquoi n’avons-nous pas de cadavres partout? »Eh bien, maintenant nous avons des corps. Ce ne sont pas des dinosaures, mais je pense que ceux-ci finiront par être trouvés aussi. "

Selon l'équipe de la KU, les fossiles du site de Tanis étaient tous coincés dans un «gisement de surtension terrestre à haute énergie rapidement mis en place» coïncidant avec la limite de KT.

«Une masse emmêlée de poissons d'eau douce, de vertébrés terrestres, d'arbres, de branches, de grumes, d'ammonites marines et d'autres créatures marines a été entassée dans cette couche par la vague dirigée vers l'intérieur», a déclaré Robert DePalma, étudiant au doctorat en géologie à la KU. KU Biodiversity Institute et Natural History Museum et auteur principal du prochain article.

Impact Ejecta et une ancienne voie maritime

Dans les minutes qui ont suivi l’impact, la croûte terrestre a violemment jailli de l’impact comme un lac après qu’une pierre y ait été jetée. Et tout comme de l'eau déplacée éclaboussait et sortait du site de l'impact d'une pierre avec la surface, la croûte terrestre et le manteau supérieur ont également fait de même après l'impact de l'impacteur de Chicxulub.

Ce matériau, connu sous le nom d'éjecta d'impact, est l'un des marqueurs les plus importants d'un événement d'impact dans les archives géologiques, car les éjectas d'impact sont souvent caractérisés par une métamorphèse sous haute pression et par choc qui ne peut pas être produite par d'autres processus naturels sur Terre.

Outre les éjectas, les chocs qui résulteraient de l'impact feraient le tour du globe, générant de violents tsunamis dans les voies navigables à l'autre bout du monde. Le site de Tanis et le dépôt de sédiments à la limite de KT étaient le produit de l'un de ces tsunamis.

«Un tsunami aurait pris au moins 17 heures ou plus pour atteindre le site depuis [le cratère de Chicxulub], mais les ondes sismiques - et une surtension subséquente - l'auraient atteint en des dizaines de minutes», a déclaré DePalma. Assises à côté du lit creusé d'une ancienne voie maritime, ces ondes sismiques auraient généré des tsunamis le long de cette voie navigable et dans le site de Tanis avant que les éjectas de l'impact aient fini de tomber du ciel au-dessus de l'Amérique du Nord.

Une espèce de poisson trouvée sur le site a eu le temps d'inhaler cet éjecta qui avait atteint la vallée de la rivière quelques minutes avant le tsunami qui l'engloberait dans le sol.

«Les poissons ont été enterrés rapidement, mais pas si vite qu’ils n’ont pas eu le temps de respirer les éjectas qui pleuvaient vers la rivière», a déclaré Burnham. «Ces poissons n’étaient pas des mangeurs de fond, ils les respiraient en nageant dans la colonne d’eau. Nous trouvons de petits morceaux d’éjectas dans les branchies de ces poissons, les supports osseux des branchies. Nous ne savons pas si certains ont également été tués en respirant cet éjecta. "

DePalma pense que ce site, avec des centaines de spécimens préservés d'une grande variété d'espèces - dont certaines sont entièrement nouvelles pour la science - comble une lacune majeure dans le dossier de l'impacteur de Chicxulub et de ses conséquences.

«Il est difficile de ne pas être étouffé et passionné par ce sujet», a-t-il déclaré. «Nous examinons les enregistrements instant par instant de l’un des événements d’impact les plus notables de l’histoire de la Terre. Aucun autre site n'a un tel record. Et cet événement particulier est directement lié à nous tous - à chaque mammifère sur Terre, en fait. Parce que c'est essentiellement là que nous avons hérité de la planète. Rien n'était pareil après cet impact. C'est devenu une planète de mammifères plutôt qu'une planète de dinosaures.

"En tant qu'êtres humains, nous descendons d'une lignée qui a littéralement survécu dans les cendres de ce qui était autrefois le royaume glorieux des dinosaures. Et nous sommes la seule espèce sur la planète qui ait jamais été capable d'apprendre d'un tel événement au profit de nous-mêmes et de tous les autres organismes de notre monde.


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